Dies Irae

Automóviles, gasolina y asesinato

eth_gas_logo.gifUno de los primeros problemas que enfrentó la industria automovilística en sus primeros años fue el de la seguridad de los motores. Los primeros modelos diseñados para aumentar la potencia se picaban y terminaban rompiéndose. A principios de los años 20 General Motors investigó el porqué de este hecho y llegó a la conclusión de que era debido al combustible usado: la gasolina. En aquellos tiempos los automóviles funcionaban con benceno de carbón o alcohol (combustibles mayoritarios en Europa) o gasolina (mayoritaria en Estados Unidos). El investigador Thomas Midgley, de GM, probó 15.000 elementos diferentes hasta llegar a la conclusión de que una mezcla de gasolina con alcohol era ideal, y la patentó, pero un año después descubrió otra sustancia: el tetraetilo de plomo. Esta aumentaba las prestaciones de forma espectacular y era seguro para la mecánica del motor. En 1921 General Motors y Standard Oil se unen para crear Ethyl Corporation cuyo fin es producir y promocionar el nuevo combustible. La razón de su interés residía en que si se usaba alcohol como carburante o aditivo se perdía entre un 10 y un 20% de mercado. El uso del tetraetilo de plomo les permitía controlar el mercado al 100%.

Dado que las características del plomo como veneno son conocidas desde la antiguedad, el departamento de sanidad de Estados Unidos solicita a GM un estudio sobre el impacto sobre la salud del uso de esta gasolina, algo en lo GM decía no haber pensado siquiera. GM se aviene a ello, financiándolo ellos mismos. Se ponen en contacto con el departamento de minería del gobierno para solicitar su apoyo, el cual les es graciosamente concedido, y exigen que no se mencione la palabra plomo en el resultado de la investigación, sustituyéndola por etilo. En 1924 Standard Oil abré su primera planta de producción de la sustancia. Al cabo de un mes 5 trabajadores han muerto de forma violenta por ataques de locura y otro 45 están gravemente enfermos. La prensa informa de casos extraños casi a diario, como el del Sr. McSweeney que enloqueció de repente y tuvo que ser internado en un manicomio, o el del Sr. Dymock que se tiró por la ventana de un segundo piso en plena noche. La alarma social que estos hechos producen hace que en ciudades como Nueva York y Filadelfia se prohiba la venta de gasolina con plomo.

ethyl4-29.jpgEl forense general del gobierno convoca una conferencia entre industria y expertos para dar a conocer los resultados de la investigación. Frank Howard, de GM, afirma que el tetraetilo de plomo es un regalo de Dios. La duración prevista del evento es de 4 días pero el forense lo clausura el primero. Nadie puede exponer otras opciones. Seis meses después el instituto de sanidad emite sus conclusiones: no hay bases suficientes para prohibir el uso de la gasolina con plomo y se prohibe a los productores de carburantes alternativos publicitarse como no dañinos o no venenosos o hablando negativamente del etilo, con lo que se consigue silenciar el problema ante la opinión pública. Ethyl es también un nombre de mujer es Estados Unidos.

A principios de los 40 más del 90% de los automóviles americanos funcionan con gasolina con plomo. Ethyl Corporation pide ayuda al forense general para introducir su producto en Europa y éste manda cartas a todos los países certificando la seguridad de la mezcla y ofreciendo los resultados de la investigación. Europa, sin medios para realizar sus propias pruebas, acepta la recomendación.

No se habla más del tema hasta mediados de los 60. El profesor Clair Cameron Patterson del CALTEC, interesado en estudios de datación de la edad de la tierra, descubre niveles elevados de concentración de plomo en la atmósfera correspondientes a las épocas del Imperio Romano, la Revolución Industrial, la 2 Guerra Mundial y el inicio del uso de la gasolina con plomo (en este caso se disparó). Por los mismo años, aparecen en Nueva York animales muertos en el zoo del Bronx. Se diagnostica intoxicación por plomo, cuyo nivel en el aire en ese momento era de 200 mil toneladas al año. A principios de los 70 se crea el catalizador para filtrar gases nocivos, pero no funciona con la gasolina con plomo.

ethyllarge.jpgEn 1972 se introduce en Estados Unidos la gasolina sin plomo. El Dr. Herbert J. Needleman investiga la relación de plomo en los dientes de escolares con su capacidad intelectual y descubre que el grupo de niños más intoxicados presentan diferencias de hasta 6 puntos respecto a niños con menor intoxicación. Doce años después repite el experimento con la mitad de los sujetos en edad adulta y descubre que los efectos son permanentes. En los años 80 se introduce la gasolina sin plomo en Europa. Ahora se mezcla con etanol (alcohol).

En mi pueblo le llaman a ésto conspiración. El Dr. Needleman calcula en casi 900.000 los hoy ya adultos afectados por el plomo en su país, a los que se les ha impedido un desarrollo normal. En las historias del automóvil al uso no hay referencias a esta barbaridad. ¿No deberían estas empresas y los gobiernos responsables ser juzgados, como mínimo, por atentado a la salud pública? ¿O directamente por asesinato? Eso si, prohibido fumar.

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Imágenes: George Giusti, Gallery of Lead Pollution Promotions, Dismuke’s

Fuentes:
El precio del progreso: Plomo en nuestra vidas. Documental del canal History.

Enlaces relacionados:
Es mejor usar etanol que gasolina, Neofronteras. Aquí se plantea también el problema de la falta de información sobre el efecto de los biocarburantes.
Ethyl Corporation en la Wikipedia
Clair Patterson, la edad de la Tierra y algunos inventos desafortunados, xavierhernandezblog.
General Motors en la Wikipedia
Informe del Departamento de Salud Pública de México sobre el uso de plomo en la gasolina
The Secret History of Lead. The Nation.
TEL Toxicity, ChemCases.com

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3 junio 2007 - Posted by | Denuncia, Sociedad

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